A far-right revival in Central Europe

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21 hours ago

Head of the Freedom Party (FPO) Heinz-Christian Strache and head of the People's Party (OVP) Sebastian Kurz shake hands at the end of a news conference in Vienna, Austria. [Leonhard Foeger/Reuters]

Head of the Freedom Party (FPO) Heinz-Christian Strache and head of the People's Party (OVP) Sebastian Kurz shake hands at the end of a news conference in Vienna, Austria. [Leonhard Foeger/Reuters]

 

Mitteleuropa, an area stretching from the North and Baltic seas to some of the Adriatic, represented a European "multi-ethnic dream" in the 19th and early 20th century. It comprised multicultural cities such as Trieste, Bratislava and Prague, and was home to a dynamic intellectual milieu that regularly produced pioneers such as Sigmund Freud and Italo Svevo. Vienna was the natural capital of this dynamic, cultural landscape.

Yet it all collapsed under the ashes of the First World War, and the subsequent disasters that followed the rise of authoritarian and fascist regimes in the region. The process of borderless European integration that started at the end of the Cold War had briefly revitalised this geographical area, but recent political developments show Central Europe is once again projecting a less reassuring and narrowly nationalistic face.

Resurgence of right-wing xenophobia

On December 15, two months after the parliamentary elections, Austria's far-right Freedom Party (FPO) reached a five-year deal with the larger, conservative People's Party (OVP) and officially became part of the country's new coalition government.

Following the formation of the government, Austria's new conservative chancellor Sebastian Kurz swiftly made it clear that he has no plans of backing away from the right-wing, anti-immigrant agenda that brought him electoral victory. Late last month, the Austrian chancellor urged the EU to consider establishing "safe areas" in refugees' countries of origin to halt immigration to Europe, and said Brussels should not only organise this venture but also "back it militarily". Kurz is expected to implement several other strict measures in the coming days to limit the rights of refugees and possibly Muslims living in Austria

On January 3, during a meeting with his Polish counterpart, Mateusz Morawiecki, Hungary's Prime Minister Viktor Orban said "democracy has been restored in Austria because the Austrians who reject immigration elected a government that also does not want immigration."

But what's happening in Austria is not an isolated example. 

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In a sense, the whole of Mitteleuropa is going back to a pre-1945 climate of nationalism and xenophobia. Anti-establishment parties, demagogic mainstream nationalists and anti-immigrant far-right wingers already monopolise politics in Central European countries such as the Czech Republic and Poland. North of the Austrian border, an electoral breakthrough of the Alternative for Germany (AfD) shows that not even the strongest eurozone economy is immune to the substantial resurgence of right-leaning xenophobia in Central Europe. This is coupled with a number of xenophobic and anti-Semitic gatherings across the region - such as the white-only demonstration that took place in Warsaw featuring 60,000 nationalists, which was described by Poland's foreign minister as a "great patriotic celebration".

End of multiculturalism?

The formation of a right-wing coalition government in Austria was especially revealing of the current state of politics and public opinion in the Western world. Years ago, when the FPO entered into a coalition government in Austria for the first time, it created turmoil among the European and Israeli elites. Today, the very same public and media spheres are instead somewhat accepting of FPO's right-wing extremism. 

This comes alongside a tacit approval of anti-Muslim and anti-immigration sentiments. This approval is rooted in the irrational idea that immigration and globalisation represent a challenge to national/European traditions as well as to the identity of European citizens.

Today, the main worry in many EU spheres is not Austria's vocal rejection of refugee quotas or its defence of the Christian connotations of the old continent. Instead, they are worried about whether the new Austrian prime minister and his cabinet will maintain a pro-EU stance. 

About 30 years after the fall of the Berlin Wall, and in an era characterised by fears of migrations, all this touches, in fact, the inner soul of Western democracies: Are the years of multiculturalism gone? And, above all, are fascism and authoritarianism returning? In a fast-moving world, shaped by the changing faces of politics, the impact of fake news, and rising inequalities, these are reasonable, but, at times, not well-posed questions.

Nationalism in action

It does not make a lot of sense to talk about a return to the 1930s, nor suggest that the FPO or AfD will one day establish a fascist dictatorship. But this new, hardline, right-wing Austria may strengthen the existing Central European opposition to some EU policies. This will erode the European Commission's attempts to stop the anti-liberal turn of Hungary and Poland even further.

Indeed, the Austrian government has already started showing what "nationalism in action" looks like. They are proposing to grant Austrian citizenship to the German-speaking Italians residing in the bordering regions of South Tyrol. This proposal, a clear example of ethnicity-based politics masked behind moderate faces and expressions, is generating tension between Italy and Austria. 

Kurz suggested that they are simply respecting the will of the people from South Tyrol. He claimed that everything will be done in conjunction with the Italian government, and paradoxically argued that their proposal is made to forge "cooperation among the European states".

The unfortunate truth is that this was simply one of the electoral promises of the FPO, a party aiming to protect German minorities in all territories once belonging to the Austro-Hungarian Empire. In the 21st century, this is a bizarre and outdated attempt to return to ethno-imperial nationalism. If the EU, lobbying groups and European liberals aim to defend a supranational union and preserve the richness of multicultural societies, they should make member states accountable for not respecting some of the EU's core values. Legal provisions are already available, and EU treaties are prohibiting discrimination and supporting "a society in which pluralism ... tolerance ... solidarity and equality ... prevail." Before any cultural revolution and long-term investments in education or wealth redistribution, this would be a first, practical starting point for a democratic struggle. 

The views expressed in this article are the author's own and do not necessarily reflect Al Jazeera's editorial policy.

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Mitteleuropa, une zone qui s'étend des mers du Nord et de la Baltique à une partie de l'Adriatique, représentait un «rêve multiethnique» européen au XIXe et au début du XXe siècle. Il comprenait des villes multiculturelles telles que Trieste, Bratislava et Prague, et abritait un milieu intellectuel dynamique qui produisait régulièrement des pionniers tels que Sigmund Freud et Italo Svevo. Vienne était la capitale naturelle de ce paysage culturel dynamique.

Pourtant, tout s'est effondré sous les cendres de la Première Guerre mondiale et les désastres qui ont suivi la montée des régimes autoritaires et fascistes dans la région. Le processus d'intégration européenne sans frontières qui a débuté à la fin de la guerre froide a brièvement revitalisé cette zone géographique, mais les développements politiques récents montrent que l'Europe centrale projette à nouveau une image moins rassurante et étroitement nationaliste.

Résurgence de la xénophobie de droite
Le 15 décembre, deux mois après les élections législatives, le Parti de la liberté (FPO), parti d'extrême droite autrichien, a conclu un accord de cinq ans avec le Parti populaire conservateur (OVP), devenu plus important.

Après la formation du gouvernement, le nouveau chancelier conservateur autrichien, Sebastian Kurz, a rapidement fait savoir qu'il ne prévoyait pas de se retirer du programme anti-immigration de droite qui lui a valu la victoire électorale. Le chancelier autrichien a exhorté l'UE à envisager la création de «zones de sécurité» dans les pays d'origine des réfugiés pour stopper l'immigration vers l'Europe, et a déclaré que Bruxelles devrait non seulement organiser cette initiative, mais aussi la «soutenir militairement». Kurz devrait mettre en œuvre plusieurs autres mesures strictes dans les prochains jours pour limiter les droits des réfugiés et éventuellement des musulmans vivant en Autriche.

Le 3 janvier, lors d'une rencontre avec son homologue polonais, Mateusz Morawiecki, le Premier ministre hongrois Viktor Orban a déclaré que "la démocratie a été rétablie en Autriche parce que les Autrichiens qui rejettent l'immigration élisent un gouvernement qui ne veut pas d'immigration".

Mais ce qui se passe en Autriche n'est pas un exemple isolé.

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Dans un sens, l'ensemble de Mitteleuropa remonte à un climat de nationalisme et de xénophobie d'avant 1945. Les partis anti-establishment, les nationalistes démagogiques et les partis d'extrême-droite anti-immigrants monopolisent déjà la politique dans les pays d'Europe centrale comme la République tchèque et la Pologne. Au nord de la frontière autrichienne, une percée électorale de l'Alternative for Germany (AfD) montre que même l'économie la plus forte de la zone euro n'est pas à l'abri de la résurgence substantielle de la xénophobie de droite en Europe centrale. Ceci est couplé avec un certain nombre de rassemblements xénophobes et antisémites dans la région - comme la manifestation des Blancs qui a eu lieu à Varsovie avec 60 000 nationalistes, qui a été décrite par le ministre des Affaires étrangères polonais comme une «grande fête patriotique».

Fin du multiculturalisme?

La formation d'un gouvernement de coalition de droite en Autriche était particulièrement révélatrice de l'état actuel de la politique et de l'opinion publique dans le monde occidental. Il y a des années, lorsque le FPO a conclu un gouvernement de coalition en Autriche pour la première fois, cela a créé une agitation parmi les élites européennes et israéliennes.Aujourd'hui, les mêmes sphères publiques et médiatiques acceptent plutôt l'extrémisme de droite du FPO.

Cela vient avec une approbation tacite des sentiments anti-musulmans et anti-immigration. Cette approbation est ancrée dans l'idée irrationnelle que l'immigration et la mondialisation représentent un défi pour les traditions nationales / européennes ainsi que pour l'identité des citoyens européens.

Aujourd'hui, la principale inquiétude dans de nombreuses sphères de l'UE n'est pas le rejet par l'Autriche des quotas de réfugiés ou sa défense des connotations chrétiennes du vieux continent. Au lieu de cela, ils s'inquiètent de savoir si le nouveau Premier ministre autrichien et son cabinet maintiendront une position favorable à l'UE.

Une trentaine d'années après la chute du mur de Berlin et à une époque marquée par la peur des migrations, tout cela touche en fait l'âme des démocraties occidentales: les années du multiculturalisme ont-elles disparu?Et surtout, le fascisme et l'autoritarisme reviennent-ils? Dans un monde en évolution rapide, façonné par les visages changeants de la politique, l'impact des fausses nouvelles et les inégalités croissantes, ce sont des questions raisonnables, mais parfois mal posées.

Le nationalisme en action

Cela n'a pas beaucoup de sens de parler d'un retour aux années 1930, ni de suggérer que le FPO ou l'AfD vont un jour établir une dictature fasciste. Mais cette nouvelle Autriche, droite et intransigeante, pourrait renforcer l'opposition existante de l'Europe centrale à certaines politiques de l'UE. Cela va éroder les tentatives de la Commission européenne d'arrêter encore plus le tournant antilibéral de la Hongrie et de la Pologne.

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Andrea Mammone is a historian of modern and contemporary Europe at Royal Holloway, University of London.

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